Inuti 8i försöker VR-företaget ta holografiska videor till mainstream

Anonim

8i: s produktionsstudio, från utsidan, ser ut som vilken annan Hollywood-filmstudio som helst. En serie unremarkable tegel byggnader folkmassan Culver City mycket. Det är en plats där scener från Gone With the Wind, The Matrix och otaliga andra filmer och TV-program har filmatiserats, men du skulle inte veta sin spektakulära historia för att titta på den.

Inside Stage 8 är det en annan historia. Det här är 8i som vill överbrygga den gamla världen av underhållning med den nya världen av "innehåll" genom att göra hologram - de som du kan se och interagera med på en smartphone, inget VR eller AR-headset krävs. Företaget har gjort soundstage till ett jätte, cylindriskt grönt skärmutrymme, där 41 kameror är inställda för att fånga holografisk video av något spel för att prova: skådespelaren Jon Hamm, NBA-spelaren D'Angelo Russell, en hund klädd som en varmkorv, eller jag, den tekniska reportern som förmodligen är mycket mindre känd än än hunden.

8i gör sina hologram med 41 kameror, en grön skärm och högspecialiserad programvara

8i planerar att visa upp sin holografiska teknik och dess kommande mobilapp, kallad helt enkelt Holo, vid veckans Recode Code Media-konferens i Dana Point, Kalifornien. Företagets verkställande direktör, Steve Raymond, kommer att dyka upp på scenen för att förhandsgranska det förproducerade hologram som vi gjorde i 8i-studiorna för några veckor sedan, tillsammans med andra exempel på hologram i appen.

Företaget tillkännagav också sin senaste finansieringsrunda, en 27 miljoner dollar serie B-runde ledd av Time Warner Investments. Andra investerare är bland annat Baidu Ventures, Hearst Ventures, Verizon Ventures och den tyska affärsman Carsten Maschmeyer (av tyska "Shark Tank" berömmelse). Den nya finansieringsrundan ger 8i totala finansiering till 41 miljoner dollar hittills. Bolaget listar RRE Ventures, Samsung Ventures, Founders Fund, Ashton Kutcher och Guy Oseary bland sina tidigare investerare.

8i grundades först i Nya Zeeland 2014 av Linc Gasking och Eugene d'eon, och har sedan utvidgats till USA, tecknade talanger från DreamWorks, Pixar, Valve och YouTube, samt Nya Zeelandbaserade WETA. Sedan starten har företaget fått en hel del press för vad det kallar "volymförbrukning" eller dess förmåga att göra videor av personer som har volym och djup, snarare än att bara skapa en platt bild.

De flesta av de 8i demos som hittills har krävt ett fullvärdigt VR-headset, inklusive en demo med astronaut Buzz Aldrin. Men Holo smartphone appen, som har varit i stealth mode i flera månader, är tänkt att ändra det. Företaget planerar att officiellt starta appen senare i år.

Just nu fungerar Holo-appen bara på en smartphone, men 8i är vadslagning som snart kommer att förändras

Ordet "hologram" kan omedelbart komma ihåg Star Wars-liknande projektioner, flytande i rymden i den verkliga världen, men vad 8i faktiskt gör är fotorealistiska representationer av människor och platser som är synliga inom någon form av bildskärm. I det här fallet körs Holo app på Lenovo Phab 2 Pro-smarttelefonen, som är utrustad med Googles Tango-programvara och anpassad sensorsats. Det är en gigantisk Hulk av en smartphone, en jag granskade i full back i december (vilket också är när jag oavsiktligt upptäckte 8i Holo app, kallar den "straight up beta").

Med hjälp av kamerorna och sensorerna inbyggda i telefonen skannar Holo-appen rummet och kartlägger rummets dimensioner. Därefter kan appanvändare välja mellan ett urval av premade holograms i appen - oavsett om det är en kändis, en politisk impersonator eller en söt hund - och "placera" hologrammet i rummet. Använda smartphone som din lins kan du gå upp till hologrammet, se det på nära håll, ens gå runt omkring det. Du kan ta en selfie med hologrammet, eller skjuta en smartphone-video medan du interagerar med hologrammet.

Det finns uppenbara överraskningar som följer med allt detta: 8i mobilhologrammar är fortfarande grova runt kanterna och visar lite pixelering, trots att företaget betonade att det fortfarande finns i beta. Hologrammen är också produktionskrävande, som jag upplevde när jag besökte företagets studior. Det finns den gröna skärmens inställning, de 41 kamerorna, den högspecialiserade efterproduktionsprogramvaran. (Det finns även garderobskrav när du görs till ett hologram, det visar sig.) Och på grund av den teknik som krävs för att få allt att fungera, går Holo-appen bara på den enda Google Tango-smarttelefonen just nu.

Raymond, 8i: s VD, är medveten om de utmaningar som kommer med någon form av AR- eller VR-innehåll och erkände att det "definitivt kommer att bli denna kyckling- och äggperiod. Den mest knappa resursen vi har i denna bransch är kreativitet. Så vi behöver skapa enklare, billiga verktyg och ge dem till branschfolk som kan göra bra innehåll, säger han i en intervju ett par veckor efter mitt besök i 8i.

VR och AR är i en "kyckling och äggperiod"

Den potentiella uppsidan, den som 8i satsar på, är att företaget är väl positionerat i AR-rymden om och när rätt teknik träffar fler smartphones. Asus och Google har redan meddelat en annan Google Tango smartphone, Asus ZenFone AR. Och med tanke på att Apple-VD Tim Cook under de senaste veckorna har sagt att han ser AR som en "stor idé", en som han är "upphetsad" om, skulle det inte vara helt chockerande om världens viktigaste smartphone maker introducerade sin egen lösning för AR inom en snar framtid.

Enligt det globala forskningsföretaget IDC förväntas transporter av VR-hårdvaruteknik öka från 9, 6 miljoner enheter i fjol till 64, 8 miljoner enheter 2020, medan AR-hårdvara kommer att hoppa från 400 000 enheter i fjol till 45 miljoner enheter år 2020. Men om den typ av "blandad verklighet" 8i gör kommer till vardagliga smartphones, är marknaden potentiellt mycket större.

Just nu är 8i: s intäktsättningsstrategi också i beta, precis som sin mobilapp. Mycket av företagets tidiga saker har varit kändis-centrerade, ett försök att trumma upp en viss buzz kring tekniken. Raymond sa att företaget utforskar alla vinklar: programvara som en tjänst, traditionella reklammodeller, köp i app, eventuellt även prenumerationstjänst. "Vi har inte sett tillräckligt nog att ha vad jag skulle kalla en solidifierad synvinkel", säger han.

Men, Raymond säger, "Vi är i den punkt där Hollywoodstudios har 100 miljoner dollar budget för VR-berättande innehåll. Och konversationerna med potentiella kunder var mycket svårare att få när vi bara pratade om huvudmonterade enheter. "Med andra ord kan de kommande tio årens futuristiska innehåll bara bero på samma sak som vi redan har tittat på under de senaste 10 åren: våra smartphones.

En version av denna berättelse visas också på Recode.

Tidigare Artikel «
Nästa Artikel